מחקרים חדשים מגלים שההשפעה השלילית של דלקות בחלל הפה עלולה להתפשט ולהשפיע על הלב, להפריע להיריון ואפילו לגרום למחלת אלצהיימר

מחלות חניכיים מוכרות לרובנו בעיקר מהמפגשים עם רופא השיניים. אולם בשנים האחרונות החלו להצטבר ממצאים שמעידים כי למחלות הללו יש השפעה נרחבת על מצבים רפואיים מגוונים, כגון סוכרת, מחלות לב, היריון ואף אלצהיימר.

מחלות חניכיים נוצרות עקב הצטברות של רובד חיידקים המכונה פלאק על החניכיים. החיידקים מובילים להתפתחות דלקת ברקמה, שמתנפחת בשל כך, ונוטה לדמם. הצורה הקלה והנפוצה של מחלת החניכיים נקראת Gingivitis. בשלב הזה מדובר בדלקת חניכיים מקומית והפיכה, שלא פוגעת ברקמות חיבור ועצם התומכות במבנה השן. לפי ההערכה, כ-90 אחוז מהאוכלוסייה יסבלו בשלב כלשהו ממצב זה.

בהיעדר טיפול, הדלקת עלולה להתפתח למחלת חניכיים חמורה יותר, שנקראת פריודונטיטיס (Periodontitis). בשלב הזה, הדלקת מובילה לנסיגת חניכיים ופוגעת ברקמות חיבור ושכבות עצם התומכות בשן. כתוצאה מכך מתפתחים "כיסים" – מרווחים קטנים בין השיניים לחניכיים. אם לא תטופל בזמן, המחלה עלולה לגרום נזק בלתי הפיך לשן, עד כדי צורך בעקירתה.

אפשר לעצור את התפתחות הדלקת כבר בשלביה הראשונים על ידי הקפדה על היגיינת הפה: הדלקת נגרמת בעיקר מחוסר הקפדה על היגיינה דנטלית, אך קיימים גם גורמי סיכון, כגון עישון, סוכרת, שינויים הורמונליים, תרופות המובילות ליובש בפה, מחלות שפוגעות במערכת החיסון כגון איידס וגורמים תורשתיים.

מהפה לשאר הגוף

בשנים האחרונות מתברר כי השפעתן של מחלות החניכיים הרבה יותר רחבה מכפי שחשבו בעבר, ומצטברות ראיות לקשר שלהן למחלות רבות. מחקר שהשווה בין קבוצות אוכלוסייה מצא כי חולים הסובלים מדלקת חניכיים חמורה נמצאים בסיכון מוגבר ללקות בשבץ מוחי.

מחקרי מטה-אנליזה (מחקרים שמנתחים את הממצאים של הרבה מחקרים קודמים ומנסים להסיק מהם מסקנות רחבות) מצאו כי אנשים הסובלים מדלקת חניכיים חמורה נמצאים בסיכון לחלות במחלת לב כלילית. בנוסף נמצא קשר בין נוכחות נוגדנים לזני חיידקים שגורמים לדלקת חניכיים לבין עלייה בתחלואה לבבית.

מחקר נוסף מצא DNA של החיידקים הללו במשקעים בדפנות כלי דם שעלולים להוביל לטרשת עורקים. הממצאים הללו מדגימים כי ייתכן שחיידקים נודדים מחלל הפה לאזורים אחרים בגוף, וכך תורמים להתפתחות מחלות. נדידה של חיידקים מחלל הפה תורמת גם למחלות של דרכי הנשימה: חיידקים כאלה עלולים לתרום להתפתחות דלקת ריאות, והסיכון של אנשים הסובלים מדלקת חניכיים חמורה לחלות בדלקת ריאות גבוה פי שלושה לעומת אנשים בריאים.

דלקת חניכיים וסוכרת

בין סוכרת לדלקת חניכיים חמורה נמצא קשר דו-כיווני, שמצד אחד מתבטא במחלות חניכיים חמורות יותר אצל חולי סוכרת, ומצד שני מחלת החניכיים מובילה לקושי בוויסות רמות הסוכר. כמה הסברים הוצעו לתופעה, אך ההוכחות עדיין לא חותכות.

על פי אחת התיאוריות, העלייה ברמת הסוכר בדם מובילה לריכוזי סוכר גבוהים גם בחלל הפה וכך מסייעת לחיידקים לגדול. תיאוריה אחרת גורסת כי כאשר מחלת הסוכרת אינה מאוזנת, מתרחשת בגוף סדרת תהליכים שמובילה להפעלת מערכת החיסון. הפעלת יתר של מערכת החיסון מובילה להרס של רקמות חיבור ולקושי בריפוי פצעים, ושילוב התהליכים הללו מוביל לעלייה בסיכון למחלות חניכיים.

מהכיוון השני יש מחקרים שמצאו כי דלקת חניכיים חמורה כשלעצמה עלולה להעלות את הסיכון לחלות בסוכרת, ושאצל מי שכבר חולים בסוכרת היא מובילה לקושי בוויסות רמות הסוכר. רוב המחקרים שנעשו בנושא הזה הם מחקרים אפידמיולוגיים, כלומר, מחקרים שמחפשים קשר בין תופעות שונות באוכלוסייה גדולה.

המחקרים מצאו כי אצל אנשים הסובלים מדלקת חניכיים חמורה, רמות הסוכר בדם גבוהות יותר גם אם הם אינם חולי סוכרת. אולם המנגנון הביולוגי העומד מאחורי התופעה עדיין לא פוענח. הסבר אפשרי אחד הוא שרקמת החניכיים הדלקתית משמשת מצע גידול לחיידקים, שמפרישים חומרים שונים לדם וכך מגבירים את פעילות מערכת החיסון. החומרים האלה עלולים להשפיע על התגובה התאית לאינסולין – ההורמון האחראי על ויסות ספיגת הסוכרים בתאים – ועל תהליכי אגירה ופירוק של גלוקוז בגוף, וכך מובילים לסוכרת. נכון להיום אין די ראיות לבסס את התיאוריה הזאת, ודרושים מחקרים נוספים.

חיידקי דלקת החניכיים יכולים להגיע למקומות אחרים בגוף | צילום: Shutterstock
חיידקי דלקת החניכיים יכולים להגיע למקומות אחרים בגוף | צילום: Shutterstock

חניכיים והיריון

בנוסף להשפעה על מחלות לב וכלי דם וסוכרת, נמצא קשר גם בין היריון לדלקת חניכיים חמורה: מסיבה בלתי ידועה, השינויים ההורמונליים המתרחשים במהלך היריון מעלים את הסיכוי של נשים ללקות בדלקת חניכיים חמורה במהלך ההיריון, וההערכות הן כי אחת מכל חמש נשים הרות תסבול מהתופעה.

מעבר לנזקים שהמחלה גורמת לאם, נמצא כי נשים שסובלות מדלקת חניכיים חמורה נמצאות בסיכון גבוה ללידת תינוק במשקל נמוך או ללידה מוקדמת. חוקרים חושדים שחיידקים שגורמים לדלקת חניכיים עלולים לחדור לזרם הדם ולפגוע בעובר.

ידוע גם כי החיידקים שגורמים לדלקת החניכיים מפרישים רעלנים שמובילים להפעלת מערכת החיסון. חוקרים חושדים כי הפעילות החיסונית המוגברת הזאת מובילה ללידה מוקדמת. אולם נכון להיום החוקרים חלוקים בדעתם בנושא והתוצאות אינן חד-משמעיות.

הגורם לאלצהיימר?

בעוד שברוב המקרים הקשר שנמצא בין מחלות חניכיים למחלות אחרות הוא נסיבתי בלבד ולא ברור מהו המנגנון שמתווך ביניהן, מחקר שנערך לאחרונה מצא קשר בין דלקת חניכיים חמורה ומחלת אלצהיימר, ואף הציג מנגנון ביולוגי אפשרי.

המחקר נערך במימון פרטי בידי חברה מסחרית בשם Cortexyme ובחן מוחות ונוזלי חוט שדרה של חולי אלצהיימר. החוקרים מצאו בהם את החיידק Porphyromonas gingivalis, המעורב בדלקות חניכיים. כדי לבדוק אם החיידק אכן קשור למחלת האלצהיימר מרחו החוקרים תמיסת חיידקים על חניכיים של עכברים בריאים וכך הדביקו אותם בדלקת חניכיים. כשבחנו לאחר מכן את מוחות העכברים הם מצאו בנוסף לחיידק גם משקעים של החלבון עמילואיד-בטא, שמוביל למוות של תאי עצב ואופייני מאוד לחולי אלצהיימר.

בשלב הבא הראו החוקרים הראו כי החיידק מפריש לסביבה חלבון בשם gingipains, שתפקידו לפרק חלבונים אחרים והוא חיוני להישרדות החיידק. במוח החלבון הזה פוגם בחלבון tau, שמסייע לשמירה על מבנה תקין של תאי עצב, ופגיעה בו קשורה ליצירת משקעי העמילואיד-בטא. כשנתנו לעכברים חומר שמעכב את פעילות החלבון gingipains נצפתה ירידה בכמות החיידקים, שהייתה משמעותית יותר מזו שנצפתה כתוצאה משימוש בכל אנטיביוטיקה שנוסתה. בהמשך נצפתה גם ירידה בכמות משקעי העמילואיד-בטא ובנזק הניווני לתאי המוח. בעקבות הממצאים האלו החלה החברה בניסויים ראשוניים על תשעה בני אדם, ולדברי החוקרים התוצאות מבטיחות, ובהמשך השנה מתוכנן ניסוי גדול יותר. 

מחקרים קודמים הראו גם כי נוכחות החיידק P. gingivalis מובילה ליצירת משקעי עמילואיד-בטא במוח, ובעקבות תוצאות המחקר הנוכחי, יש חוקרים הטוענים כי החיידק הוא הגורם לאלצהיימר. מנגד, חוקרים אחרים זהירים הרבה יותר: רוברט מויר (Moir) מאוניברסיטת הרווארד חוקר בעצמו את הקשר בין חיידקים למחלת האלצהיימר, והראה כי ייתכן שיצירת משקעי העמילואיד-בטא נובעת מפעילות מערכת החיסון. לטענתו, ייתכן בהחלט שהחיידק P. gingivalis תורם להתקדמות המחלה, אך הוא אינו חושב שהוא הגורם הראשוני שלה.

עדיין איננו מבינים לחלוטין את המנגנון המקשר בין דלקת חניכיים למחלות אחרות, ואת השפעתה על חומרת המצבים הפתולוגיים והתקדמותם. עם זאת, אפשר להקטין משמעותית את הסיכון ללקות במחלות חניכיים בקלות אם נקפיד לצחצח שיניים, נשמור על היגיינה דנטלית ונלך לביקורים סדירים אצל רופא השיניים.

0 תגובות