כמעט לכולנו יש בגוף תאים "עבריינים" שמאיימים על הסדר החברתי. מה קורה כשהם מצליחים להפר את הסדר הזה?

עד לפני מספר עשורים סברנו שסרטן היא מחלת זיקנה בלבד. תאי גופנו הצעירים נחשבו בריאים ורקמת הסרטן, על תאיה הסוטים, נחשבה חולה. בעשורים האחרונים התפיסה השתנתה וכיום אפשר לומר שבין שני הקטבים הללו יש דרגות ביניים, שמייצגות את ההתפתחות ההדרגתית של המחלה.

הגוף מורכב מטריליוני תאים שנשחקים, מתים, מתחדשים ומתמיינים באופן יומיומי. על פי התפיסה הישנה, מכיוון שבכל מערכת חלות טעויות מעת לעת, בשלב כלשהו ייווצר בהכרח שינוי גנטי (מוטציה) סרטני בחלק מהתאים במהלך תהליך החלוקה שלהם. וכששינוי כזה מתרחש, מתפתחת מחלת הסרטן.

מוטציות גנטיות אכן מופיעות באופן קבוע במהלך חיינו. חלקן תוצר לוואי בלתי נמנע של חלוקת תאים, ואחרות נובעות מאורח החיים שאנו מנהלים. אצל אדם בשנות הארבעים לחייו אפשר לצפות לדוגמה למצוא 20-10 מוטציות בתאים  מסוימים במערכת הדם. גורמים כמו שתיית אלכוהול או  חשיפה ממושכת לקרינת השמש עלולים להאיץ את קצב ההופעה של מוטציות. למשל עישון של חפיסת סיגריות אחת ביום יכול להוביל ליותר מ-300 מוטציות נוספות בשנה. לא כל מוטציה משפיעה על כשירות התא, אך יש בקוד הגנטי של האדם נקודות תורפה שהופעת מוטציות בהן מגדילה את הסיכון לסרטן.

חוקרים הבחינו שאצל חולי סרטן נוטים למצוא יותר אי-סדירויות במקטעים קבועים לאורך הקוד הגנטי. המקטעים האלה קרויים אונקוגנים, וככל שמוטציות תמימות מצטברות בהם גדל הסיכוי שתא יהפוך סרטני. אך גם זה לא מספיק. חשוב להבחין בין שינוי סרטני בתא לבין התפרצותה של המחלה עצמה. מחקרים מראים שאצל קרוב לשליש מהאנשים הבריאים יש תאים סרטניים בשד או בערמונית. כלומר, הימצאותם של תאים סרטנים בגוף אינה שקולה למחלת סרטן פעילה.

תאים סרטניים נוצרים עקב מוטציות טבעיות או חשיפה למסרטנים, אבל לא כל תא מחולל מחלה | איור: Science Photo Library
תאים סרטניים נוצרים עקב מוטציות טבעיות או חשיפה למסרטנים, אבל לא כל תא מחולל מחלה | איור: Science Photo Library

כדי שתאים סרטניים יוכלו לשכפל את עצמם ללא שליטה הם צריכים להתגבר על מנגנוני בקרה ופיקוח רבים. למעשה, הקושי הגדול בטיפול בסרטן נובע בדיוק מכך שכדי שתתפרץ צריכים להתקיים מלכתחילה כשלים רבים במנגנוני ההגנה של הגוף. תאים סרטניים נדרשים לעקוף מערכות אל-כשל שקיימות בתאים, להתחמק ממערכת החיסון, לגייס את מנגנוני הגוף שיפרישו חומרים מעודדי גדילה והתפשטות, ועוד.

מחקר הראה שאצל פילים, שהסיכון שלהם לחלות בסרטן נמוך פי חמישה מבני אדם, קיימים פי עשרים יותר העתקים של גן שמכיל את ההוראות לייצור חלבון בשם P53. החלבון הזה מסייע לנקות את הרקמות מתאים שפיתחו מוטציות סרטניות ונראה לפי המחקר שיש לו תפקיד מרכזי במניעת סרטן.

נוסף על מנגנונים ייעודים כאלה, גם התקשורת של התאים עם סביבתם מסייעת למנוע סרטן. ידוע למשל ששינוי באותות הכימיים של התקשורת הבין-תאית, יכול להוביל תא בריא להפוך סרטני, וגם להיפך.

אנחנו נוטים לדבר על סרטן כאילו מדובר בפולש זר שחדר לגוף, אבל בפועל נכון יותר לדמות זאת לחברה שפרטים אחדים בה נמשכים לחיי פשע. החברה מורכבת מטריליוני פרטים שמתנהלים בשיתוף פעולה, ובלתי נמנע שבכל זמן נתון קומץ מהם יחתור נגד הסדר ויפר את האיזון. כל עוד מנגנוני החברה, כגון אכיפת החוק, החינוך והרווחה תקינים, הפרטים הבודדים הללו לא יערערו את הסדר. חלקם יחזרו למוטב, ואחרים ייענשו וסופם יהיה מר.

אם חלילה מנגנוני החברה לא יעמדו בפני אותו קומץ פרוע, האיזון יופר בחברה כולה. כיום אנחנו מבינים שהקביעה "אם נחיה מספיק זמן, כולנו נחלה בסרטן" נכונה.לא רק בגלל הצטברות המוטציות עם הגיל, אלא גם מפני שמנגנוני הבקרה של הגוף מתרופפים בהדרגה.

בתאי הגוף של כולנו קיימות מוטציות גנטיות, וחלק מהתאים הללו יהפכו סרטניים בסופו של דבר. אצל חלקנו מערכת היחסים בין התאים הפגומים הללו למערכות הגוף האחרות תצא מאיזון ונחלה בסרטן.

3 תגובות

  • אנונימי

    לנועם: עקרונית, יכולת השרידות

    לנועם: עקרונית, יכולת השרידות של הסרטן היא אכן מדהימה - אבל גם לזכות התאים הסרטניים עומד מנגנון אבולוציוני מפותח. אנו חיים מדור לדור - וגם המוטציות מועברות מדור לדור - או לפחות חלקן. זה כמובן הסבר פשטני מאד - אבל נכון ביסודו.
    מבחינת האנלוגיה לחיידקים (ואפשר להוסיף גם נגיפים) - גם אפשרי, וזה אכן קיים - למשל, קיים זן של שחפת עמידה לאנטיביוטיקה - קטלנית מאד, אפילו היום. אלא שהיא נדירה - כי אין לה מפיצים רבים. אבל זה יכול לקרות.

  • נועם

    לא הבנתי

    מוטציה סרטנית אינה מועברת לדור הבא, אלא אם התפתחה בתאי המין (תאי זרע או ביצית) או בתאי הגזע של העובר שמהם התפתחו בהמשך תאי המין. למיטב ידיעתו מוטציות סרטניות מופיעות בד"כ באמצע החיים. מעולם לא שמעתי על גידול סרטני שהועבר מאב לבנו. אני מניח שיש צד תורשתי בנטייה לפתח גידולים, אבל המוטציה שיוצרת את הגידול עצמו היא חדשה לגמרי אצל כל חולה.
    בנוסף גם אם ישנה מוטציה שעוברת מדור לדור, אין לה שום יתרון אבולוציוני (להיפך, היא הורגת את הנשא) ולכן אינה אמורה להגדיל את תפוצתה.

  • נועם

    איך הוא מצליח?

    השאלה המעניינת היא איך הסרטן מצליח להתפתח אצל כל כך הרבה אנשים. הרי התאים הסרטניים אינם כמו חיידקים שעוברים מאדם לאדם, כל גידול סרטני הוא "יצור" חדש לגמרי ויש לו לכל היותר כמה שנים של אבולוציה. ולעומת זאת לגוף שלנו יש את כל ההיסטוריה של האבולוציה האנושית כדי לייצר מנגנוני הגנה יעילים. ולחץ הברירה הטבעית חזק מאוד כי הסרטן הוא קטלני ועד לאחרונה חשוך מרפא. אז איך זה שבכל זאת הגידולים הסרטניים מצליחים להתפתח? האם זה לא כאילו שיופיע פתאום זן חדש של חיידקים ויפתח תוך זמן קצר יכולת להתגבר על מערכת החיסון (מה שלשמחתנו לא קורה)?